Los gráficos del Washington Post sobre el coronavirus que explican a qué velocidad se expande y por qué la necesidad de la cuarentena

Después del primer caso que se anunció en Estados Unidos de COVID-19, la enfermedad causada por la nueva cepa de coronavirus, los informes de nuevas infecciones llegaron lentamente. Dos meses después, esa pequeña cantidad se convirtió en una corriente constante.

Esta llamada curva exponencial ha preocupado a los expertos. Si el número de casos continuara duplicándose cada tres días, habría alrededor de cien millones de casos en los Estados Unidos para mayo.

Eso es matemática, no profecía. La propagación puede reducirse, explican los profesionales de la salud pública, si las personas respetan el “distanciamiento social” evitando los espacios públicos y limitando sus movimientos.

Aun así, sin ninguna medida para frenarlo, el COVID-19 se continuará propagando exponencialmente durante meses. Para entender el motivo, es instructivo simular la propagación de una enfermedad falsa a través de una población.

Llamaremos a nuestra enfermedad falsa simulitis. Se propaga aún más fácilmente que el COVID-19: cada vez que una persona sana entra en contacto con una persona enferma, la persona sana se enferma.

En una población de tan solo cinco personas, no pasó mucho tiempo para que todos contrajeran simulitis.

En la vida real, por supuesto, las personas eventualmente se recuperan. Una persona recuperada no puede transmitir simulitis a una persona sana ni enfermarse nuevamente después de entrar en contacto con una persona enferma.

Veamos qué sucede cuando simulitis se propaga en una ciudad de 200 personas. Comenzaremos todos en una posición aleatoria de la ciudad, moviéndonos en un ángulo aleatorio, y con una persona enferma.

Observe cómo la pendiente de la curva roja, que representa el número de personas enfermas, aumenta rápidamente a medida que la enfermedad se propaga y luego disminuye a medida que las personas se recuperan.

El primer gráfico del Washington Post muestra cómo sería la propagación del virus si la gente goza de libre movilidad

Nuestra ciudad de simulación es pequeña -aproximadamente del tamaño de Whittier, Alaska-, por lo que simulitis pudo propagarse rápidamente por toda la población. En un país como Estados Unidos, con 330 millones de habitantes, la curva podría aumentar mucho antes de que comenzar a disminuir.

Cuando se trata del verdadero COVID-19, preferiríamos retrasar la propagación del virus antes de que infecte a una gran parte de la población de los Estados Unidos. Para frenar la simulitis, intentemos crear una cuarentena forzada, como la que impuso el Gobierno chino en la provincia de Hubei, la zona cero del COVID-19.

El segundo caso del Washington Post gráfica cómo sería la propagación del virus si se ordena a la población hacer cuarentena

Como esperarían los expertos en salud, resultó imposible aislar por completo a la población que contrajo el virus de la que está sana.

Leana Wen, ex comisionada de salud de la ciudad de Baltimore, explicó las dificultades de las cuarentenas forzadas a The Washington Post en enero. “Muchas personas trabajan en la ciudad y viven en los condados vecinos, y viceversa. ¿Las personas estarían separadas de sus familias? ¿Cómo se bloquearían todos los caminos? ¿Cómo llegarían los suministros a los residentes?”, indicó.

Como dijo Lawrence O. Gostin, profesor de derecho mundial de la salud en la Universidad de Georgetown: “La verdad es que esos tipos de cierres son muy raros, y nunca son efectivos”.

Afortunadamente, hay otras formas de frenar un brote. Por sobre todas las cosas, las autoridades sanitarias pidieron a las personas evitar reuniones públicas, quedarse en casa con más frecuencia y mantenerse alejados de los demás. Si las personas tienen menos movilidad e interactúan menos entre sí, el virus tiene menos oportunidades de propagarse.

Algunas personas, en cambio, saldrán de sus casas. Tal vez no pueden quedarse debido a su trabajo u otras obligaciones, o tal vez simplemente se niegan a prestar atención a las advertencias de salud pública. Esas personas no solo tienen más probabilidades de contraer el virus, sino también tienen más probabilidades de propagar la simulitis.

Veamos qué sucede cuando una cuarta parte de nuestra población continúa moviéndose mientras que las otras tres cuartas partes adoptan una estrategia de lo que los expertos en salud llaman “distanciamiento social”.

El tercer gráfico corresponde al caso de movilidad reducida, con el movimiento de una cuarta parte de la población

Un mayor distanciamiento social mantiene a las personas aún más sanas, y se las puede mantener alejadas de los lugares públicos eliminando su atracción.

“Controlamos las ganas de estar en espacios públicos cerrando espacios públicos. Italia está cerrando todos sus restaurantes. China está cerrando todo, y nosotros también estamos cerrando cosas ahora ”, dijo Drew Harris, investigador de salud comunitaria y profesor asistente de la Facultad de Salud Pública de la Universidad Thomas Jefferson. “Reducir las oportunidades de reunión ayuda a la gente a respetar la ‘distancia social’”.

Para simular un mayor distanciamiento social, en lugar de permitir que una cuarta parte de la población se mueva, veremos qué sucede cuando dejamos que solo una de cada ocho personas se mueva.

El cuarto gráfico muestra qué sucede si se permite que una de cada ocho personas se movilice

Las cuatro simulaciones abordadas (libertad para todos, cuarentena forzada, distanciamiento social moderado y distanciamiento social extenso) fueron aleatorias. Eso significa que los resultados de cada uno fueron únicos para su lectura de este artículo; si se desplaza hacia arriba y vuelve a ejecutar las simulaciones, o si vuelve a visitar esta página más tarde, los resultados cambiarán.

Incluso con resultados diferentes, el distanciamiento social moderado generalmente superará el intento de cuarentena, y el distanciamiento social extenso generalmente funcionará más que el resto de las opciones. A continuación se muestra una comparación de los resultados.

Simulitis no es COVID-19, y estas simulaciones simplifican enormemente la complejidad de la vida real. Sin embargo, así como simulitis se propagó a través de las redes de pelotas que rebotan en la pantalla, COVID-19 se está expandiendo a través de nuestras redes humanas, a través de nuestros países, nuestras ciudades, nuestros lugares de trabajo, nuestras familias. Y, como una pelota que rebota en la pantalla, el comportamiento de una sola persona puede causar efectos dominó que afectan a personas lejanas.

Sin embargo, en un aspecto crucial, estas simulaciones no se parecen en nada a la realidad: a diferencia de simulitis, el COVID-19 puede matar. Aunque la tasa de mortalidad no se conoce con precisión, está claro que los miembros mayores de nuestra comunidad corren mayor riesgo de morir por el COVID-19.

“Si quieres que esto sea más realista”, dijo Harris después de ver una vista previa de esta historia, “algunos de los puntos deberían desaparecer”.

 

 

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